Contaminación del aire: cómo reducir el daño a su salud

Contaminación del aire: cómo reducir el daño a su salud

Coma muchas frutas y verduras. Haga ejercicio regularmente. No fume. Controle la presión arterial alta, la diabetes y el colesterol. Estas son palabras milenarias de sabiduría para una vida saludable. Pero, ¿cuándo fue la última vez que sus médicos le dijeron que evitara la exposición a la contaminación? La acumulación de evidencia sobre el impacto de la contaminación en nuestra salud sugiere que esta debería ser otra recomendación, aunque no sería fácil de seguir.

¿Qué es la contaminación?

Una simple descripción de la contaminación es cualquier cosa introducida en el medio ambiente por los seres humanos y que daña la salud humana o los ecosistemas. Como tal, hay muchos tipos de contaminación, en el aire, el agua y el suelo, que puede tomar la forma de gases, metales pesados, productos químicos, bacterias e incluso ruido.

Centrémonos aquí en la contaminación del aire. La contaminación del aire exterior incluye la quema de combustibles fósiles (carbón, gas, petróleo) y los incendios forestales. Estos generan gases nocivos, smog (creado por el ozono a nivel del suelo) y hollín (partículas finas) que son perjudiciales para respirar. Entre los contribuyentes a la contaminación del aire interior se encuentran las chimeneas y las estufas caseras que utilizan gas, carbón o combustibles de biomasa como la madera o los desechos de cultivos que a veces se utilizan en países de bajos ingresos.

La contaminación del aire es un círculo complejo y vicioso. Sus efectos tóxicos se ven agravados por el aumento de las temperaturas. Las temperaturas más altas a su vez aumentan el riesgo de incendios forestales incontrolados y el uso de energía (piense en los acondicionadores de aire). Ambos pueden liberar gases de efecto invernadero que impulsan aún más el cambio climático, que a su vez eleva las temperaturas y alimenta otros fenómenos meteorológicos extremos en todo el mundo, un ciclo cada vez peor que continúa repitiéndose.

En los Estados Unidos, la contaminación del aire ha mejorado bastante desde la aprobación de la Ley de Aire Limpio en 1970. Sin embargo, algunos niveles de contaminantes del aire han aumentado en los últimos años, y la contaminación del aire sigue teniendo graves impactos continuos en la salud, tanto a nivel nacional como mundial.

¿Cómo afecta la contaminación del aire a su salud?

Numerosos estudios a lo largo de los años han demostrado repetidamente que el aumento de los niveles de partículas finas en el aire exterior corresponde a un aumento de las hospitalizaciones por enfermedades cardíacas, accidentes cerebrovasculares, diabetes, neumonía, exacerbación crónicade la enfermedad pulmonar obstructiva y otros problemas de salud graves. Tanto la exposición a largo plazo como la exposición a corto plazo parecen importar.

Un estudio publicado este año analizó los modelos globales de los niveles de contaminación y las evaluaciones de riesgo de la población mundial durante 14 años. Vincula la combustión de combustibles fósiles solo con casi nueve millones de muertes prematuras en todo el mundo en 2018, es decir, una de cada cinco muertes, incluidas más de 350,000 en los Estados Unidos. La mayoría de estas muertes se deben a ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares.

¿Quién es especialmente vulnerable a los posibles efectos de la contaminación del aire? Cualquier persona que sea anciana, joven o embarazada, y cualquier persona con enfermedades subyacentes como una afección cardíaca o pulmonar. Además, las personas que viven en comunidades de bajos ingresos, que a menudo se encuentran cerca de plantas industriales o áreas de alto tráfico, se ven afectadas de manera desproporcionada.

¿Qué se puede hacer para reducir los daños de la contaminación?

Utilice el índice de calidad del aire (AQI) como guía para ayudarle. La EPA desarrolló el AQI para medir la calidad del aire. Puede rastrearlo específicamente para el lugar donde vive en AirNow. Cuando el AQI se encuentra en las zonas insalubres, trate de evitar las actividades al aire libre, especialmente cerca de áreas congestionadas por el tráfico. Permanezca en el interior y cierre las ventanas mientras usa aires acondicionados y ventiladores cuando hace calor, si es posible, para evitar que se sobrecaliente. O, cuando salga, use una máscara: las máscaras de tela y las máscaras quirúrgicas pueden ayudar con partículas más grandes, pero solo ciertas máscaras como las N95 filtrarán las partículas finas. También ayuda a cambiarse de ropa a su regreso a casa.

Sea cuidadoso con el transporte. Piense en alternativas más saludables a la conducción siempre que pueda. Compre productos locales, si esta es una opción para usted, para reducir aún más el envío y el transporte global que contribuyen a la contaminación del aire. Y al conducir, no deje inactivo su automóvil,que se estima que desperdicia tres mil millones de galones de combustible y genera 30 millones de toneladas del principal gas de efecto invernadero dióxido de carbono por año en los Estados Unidos.

Cambia tu estufa de gas. Cuando llegue el momento de una estufa nueva, elija estufas de inducción o eléctricas en lugar de estufas de gas. Las placas de inducción no solo evitan la contaminación interior, sino que también utilizan la menor cantidad de energía.

Considere el uso de purificadores de aire. Aunque no eliminan todos los contaminantes, pueden mejorar la calidad del aire interior. Elija un purificador de aire que tenga una alta tasa de suministro de aire limpio (CADR) que coincida con el tamaño de su habitación.

Reemplace los filtros. Cambiar el aire acondicionado y los filtros del purificador de aire regularmente mejorará la calidad del aire y reducirá el uso de energía.

Promover la energía limpia y renovable. Ya sea que se trate de optar por un plan de energía 100% renovable o votar por líderes que prioricen la energía renovable, tomar medidas para disminuir el uso de combustibles fósiles tiene el doble beneficio de combatir el cambio climático y la contaminación del aire, en última instancia, trabajar hacia un futuro sostenible con un planeta más saludable y un tú más saludable.

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